We spraken Ryan Thomas over ‘nummer 6’, Guardado en de drang naar nieuwe problemen

Vorig seizoen was een pittig seizoen voor PEC Zwolle, maar momenteel zijn ze dé verrassing van de Eredivisie met een huidige vierde plek. Dat succes is natuurlijk grotendeels op het conto van nieuwe trainer John van ’t Schip te schrijven, maar ook het aandeel van Ryan Thomas is groot. De 22-jarige Nieuw-Zeelander heeft eindelijk zijn favoriete positie te pakken op het middenveld en hij maakt indruk. Wij zochten hem op in Zwolle en spraken hem over de veranderingen dit seizoen, chillen in Zwolle en de volgende stap in zijn carrière.

Het seizoen verloopt verloopt tot nu toe goed, komt dit door de nieuwe trainer? 

Ik denk dat je wel kunt zeggen dat de verandering van trainer goed is geweest voor ons. Ron Jans is hier 4 jaar geweest en hij heeft het natuurlijk goed gedaan, maar tegen het einde was het enthousiasme een beetje weg. Nu er een nieuwe trainer is, is er ook weer nieuwe energie en nieuwe tactieken en het werkt tot dusver. 

John heeft ook een mindset van harder en vaker trainen geïntroduceerd. Niet alleen op het veld, maar ook in de gym en andere dingen doen dan voetbal. Misschien heeft hij dat wel vanuit Australië meegenomen, want ik weet bijvoorbeeld dat het nationale team van Australië buiten het voetbal ook veel in de gym zit en pilates en yoga doet. Ook qua voeding is er het nodige veranderd. Niet dat we voorheen ongezond gegeten hebben, maar hij wil graag meer verse producten. Alles om ons wat beter te laten voelen.

Je speelt nu ook eindelijk op je favoriete nummer 6 positie. Voel je extra verantwoordelijkheid als spelmaker van het team?

Als je op deze positie staat weet je dat er veel ballen en aanvallen via mij en Bakker gespeeld worden, dus het brengt wel wat meer druk met zich mee. Maar ik ben een type speler die graag aan de bal is en dan moet je er simpelweg mee om kunnen gaan. Er is ook veel zelfvertrouwen voor nodig. Zelfs als je wel eens een slechte wedstrijd hebt moet je dat zelfvertrouwen houden, maar zo ben ik ook wel opgevoed. In Nieuw Zeeland was dat niet anders. Met de trainer die ik toen had werd er ook altijd gevoetbald. Zelfs als we met 5 of 6-0 achter stonden probeerden we goed te voetballen via het middenveld en de lange bal te vermijden. Dat merk ik nu in mijn spel nog steeds. Als er iets mis gaat wil ik de bal daarna meteen weer en het vorige foutje zo snel mogelijk vergeten.

Ben je een spraakzaam persoon op het veld?

Nu wel, maar dat was ik heel lang niet. De eerste anderhalf jaar sprak ik eigenlijk met bijna niemand en coachte ik ook niemand. Ik ben best wel een verlegen jongen, dus het is niet zo dat ik in de kleedkamer het woord neem. Tenzij ik het gevoel heb dat er iets benoemd moet worden wat nog niet gedaan is. Verder was ik heel stil en deed ik gewoon mijn werk. Nu is dat wel anders en de trainer heeft me ook gevraagd om meer het voortouw te nemen, want ik ben vaak aan de bal en kan vanuit mijn positie veel jongens sturen. Daarom heeft hij me ook vice-aanvoerder gemaakt en dat vind ik een hele eer.

Je bent niet de meest fysieke speler en dat kan centraal op het middenveld lastig zijn. Hoe compenseer je dit?

Ik ben inderdaad niet de grootste en sterkste, dus vaak kom ik iemand tegen die fysiek sterker is. Ik probeer dat te compenseren door ze een stapje voor te zijn en het duel te vermijden. Als de tegenstander een bal wil geven moet ik daar al staan en op die manier druk zetten zodat hij een foutje maakt. Mijn hersenen zijn dus eigenlijk belangrijker dan mijn lichaam. Spelers als Makélélé en Kanté zijn daarom mijn voorbeelden. Zij zijn ook niet groot maar hebben wel de meeste intercepties en tackles. In de Eredivisie was Guardado hier een goed voorbeeld van. Hij was niet heel sterk, snel of groot, maar toch was hij de beste speler van de Eredivisie. Dat had allemaal te maken met zijn ervaring. Hij wist wat hij in bepaalde situaties moest doen.

Is dat slimmer worden wel te trainen? Spelers die sterker willen worden gaan naar de gym, maar het is niet zo dat je even je hersenen gaat trainen.

Dat is precies de reden waarom het voor jonge spelers zo belangrijk is om veel te spelen. Zulke dingen leer je namelijk alleen maar tijdens trainingen en vooral wedstrijden. Tijdens die minuten groeit je mindset en het deel in je hersenen waarbij je slimmer wordt dan je tegenstander.

We begrepen dat een Engelse club, na je sterke Confederations Cup, afhaakte vanwege je fysiek. Ga je hier dan nóg harder aan werken of is dit voor jou wellicht een signaal om meer naar andere competities te gaan kijken?

Nou, dat ging meer om Nederlandse clubs die interesse hadden. Er waren wel een aantal Engelse clubs die navraag hadden gedaan, maar die werden niet serieus. Clubs uit de subtop van Nederland waren wel wat serieuzer, maar die haakte af doordat ik in het verleden nogal wat fysieke problemen heb gehad. Daarom waren ze niet bereid de prijs te betalen die PEC vroeg. Dat ging echter meer over blessures dan over hoe groot of sterk ik ben.

Hoe kijkt men in Nieuw Zeeland tegen je aan na de sterke performance op de Confederations Cup?

Meedoen aan dit toernooi was sowieso een geweldige ervaring. Ik kon mezelf op een hoger niveau testen tegen spelers die Champions League spelen. Het ging allemaal veel sneller en dat was voor mij een mooi testmoment. Het ging ook wel goed en de mensen in Nieuw Zeeland hebben kunnen zien wat voor niveau ik kan halen, maar het is niet dat ik nu dé ster van Nieuw Zeeland ben. Dat is onze captain. Hij is de vice-aanvoerder van West Ham en is de benchmark voor voetballers in Nieuw Zeeland. Ook onze spits die deze zomer naar Burnley is vertrokken, en al wat goals heeft gemaakt, is wat bekender in mijn land, maar ze weten nu wel wie ik ben.

Match day!

Een bericht gedeeld door Ryan Thomas (@ryanthomas.30) op

In 2013 maakte je de stap van Nieuw Zeeland naar Zwolle. Wat zijn de grootste verschillen tussen het voetbal daar en in Nederland?

Het verschil is eigenlijk niet zo groot. De trainer die ik destijds had was een fan van Johan Cruijff en het typische Nederlandse totaalvoetbal. Ons hele spel was daarop gebaseerd. Met de rest van Nieuw Zeeland zijn er wel grote verschillen. Zij liggen misschien een 20 à 30 jaar achter en spelen meer de Engelse stijl van jaren terug met het typische kick and rush. Lange ballen en sterke, snelle spelers. Niet echt mijn type voetbal dus. Tot ik de trainer die ik net omschreef ontmoette haalde ik ook nooit de regionale teams, of onder 17 ofzo. Hij was de eerste die me wel koos en dat was om mijn voetballende kwaliteiten die hij wél wilde gebruiken.

Hoe was het leven tijdens je eerste maanden in Zwolle? Moest je niet heel erg wennen aan de nieuwe omgeving?

Eigenlijk viel dat wel mee. Het landschap is hier bijvoorbeeld best wel hetzelfde met veel groen en landbouw tussen de grote steden. Vanuit dat opzicht hoefde ik dus niet te wennen, maar qua historie en cultuur is het allemaal wel anders. Maar Zwolle is niet zo’n grote stad en ik had een fijn pleeggezin die me goed hielp dus dat maakte het allemaal wat makkelijker. Ik hoefde me alleen maar op het voetbal te richten. Alles wat daar omheen speelde regelde zij voor mij. Daar ben ik ze dankbaar voor.

Je bent nu al een aantal jaren in Zwolle. Voel je jezelf al een beetje een Nederlander?

Ik voel me niet echt Nederlander, want ik ben gewoon trots op het feit dat ik een Nieuw-Zeelander ben. Ik ben dan ook niet echt veranderd en zou ook niet willen zeggen dat ik Nederlandse gewoontes heb overgenomen. Maar zoals ik al zei is het verschil niet zo groot tussen de twee landen en de mensen zijn over het algemeen behoorlijk gelijk aan Nederlanders. Je hoort over Nederlanders trouwens vaak dat ze heel direct zijn, maar ik heb juist liever dat mensen direct zijn dan dat ze iets met heel veel omwegen en op een ‘lieve’ manier proberen te zeggen.

Zijn er nog dingen die Nederlanders van de mensen uit Nieuw-Zeeland kunnen leren?

Nederlanders kunnen wel leren om af en toe wat te chillen. Op dat gebied is de lifestyle van Nieuw-Zeelanders wel heel verschillend aan die van Nederland. Iedereen doet alles op hun eigen tempo en heel relaxed, maar hier moet alles op een precies tijdstip worden gedaan en dan moet het ook echt af zijn. Het gaat allemaal zo gehaast. Soms moet je gewoon even rustig kunnen gaan zitten en relaxen.

Hoe spendeer je jouw vrije tijd het liefst? 

Eigenlijk doe ik buiten het voetbal helemaal niks. Gewoon wat herstellen, relaxen en tijd doorbrengen met mijn vriendin en twee honden. Ik heb ook geen gekke hobby’s ofzo. Ik vind golfen wel leuk, maar als je de hele week aan het voetballen bent en regelmatig last hebt van kleine pijntjes dan komt dat er ook niet echt van. Alles draait er gewoon om dat ik klaar ben om te voetballen en zo fit mogelijk blijf. Ik zit trouwens wel regelmatig achter de Playstation, maar in plaats van FIFA 18 ben ik vooral bezig met NBA 2K18. Dat doe ik dan met wat teamgenoten. Echt een heel goed spel, maar de andere jongens zijn daar nog niet zo goed in als ik, haha.

Dogs will be dogs ?? @nikky_v @trentsainsbury @elissaarnold

Een bericht gedeeld door Ryan Thomas (@ryanthomas.30) op

Toch weer even terug naar het voetbal en dan met name de toekomst. Waar denk je dat jouw plafond ligt?

Dat is heel moeilijk om te zeggen. Als ik met voetbalpensioen ga wil ik gewoon het gevoel hebben dat ik het maximale eruit heb gehaald. Champions League is bijvoorbeeld wel een doel, maar dat kan op verschillende niveaus. Je kunt wel dromen over CL voetbal met Barcelona, maar ook teams als Ajax, PSV, Valencia, Sevilla en ga zo maar door spelen meestal Champions League. Ik hoop de komende jaren stappen te zetten en beter te worden zodat ik dat doel kan behalen.

Zoals je al eerder zei is het voor een speler het belangrijkste dat hij speelt. Is dat een belangrijke factor bij het kiezen van je volgende club? 

De zekerheid van spelen heb je in principe nooit, dus die eerste 3 maanden zullen sowieso moeilijk en belangrijk zijn. Of je nou naar een topclub in Nederland gaat of naar het buitenland. Je moet er gewoon voor zorgen dat je bij een club terecht komt waarvan je weet dat je de kans gaat krijgen. Als je die kans krijgt en het lukt niet dan weet je dat het aan jezelf ligt, maar als je die kans niet krijgt is dat natuurlijk wel een probleem. Het belangrijkste is dus dat ik de juiste stap ga maken in mijn carrière en daarna zien we wel weer verder.

Is dat een stap naar de top 3 van Nederland of een tussenstap bij de subtop?

Ja dat zou allebei kunnen. Dat is volledig afhankelijk van het seizoen wat ik nu ga draaien. Afgelopen zomer zaten er al wat clubs achter me aan, maar dat waren clubs uit de subtop. Ik zie mezelf echter als iemand die wel met de top 3 mee kan draaien. Het begin is in ieder geval goed en ik hoop dat ik dat kan volhouden, maar voor mij is het duidelijk dat ik een hoger niveau aan kan.

En wanneer wil je die stap zetten? Na dit seizoen of zou je nog langer bij PEC Zwolle kunnen blijven?

Ik denk dat na dit seizoen het juiste moment zal zijn. Als alles dit seizoen gewoon goed gaat en als ik niet geblesseerd raak, even afkloppen, dan is dat het moment om de volgende stap in mijn carrière te zetten. Dan wordt het toch wel echt tijd om weer eens uit m’n comfortzone te stappen. Nu ben ik comfortabel hier, ik speel goed, de fans staan achter me, dus ik heb geen moeilijke tijden. Ik ben nu 22 en ik wil juist weer op zoek naar nieuwe problemen en moeilijke tijden. Comfortabel is ook niet altijd goed. Ik wil mezelf echt pushen en zien hoe ik daar uit ga komen. Dat is belangrijk voor mijn ontwikkeling en dan wordt ook echt duidelijk hoe ver ik kan komen.

We spraken een tijdje geleden de legendarische Zwolse rapper Sticks (Opgezwolle en Rico & Sticks) over Barcelona aan de IJssel en de rol van voetbal in zijn teksten. Dat interview lees je hier.